martes, 11 de febrero de 2014

Recomendaciones para interesados en ciencia (I)

A veces tengo la sensación de que la divulgación vive encerrada en sí misma. Hablo de la divulgación en internet, en este caso, de la divulgación que tenemos que ir a buscar. Y lleva mucho tiempo, hay tantos blogs que tratan de diversos aspectos de la ciencia que a veces es difícil leer todo lo que te interesa y pueden pasar desapercibidas tantas cosas buenas... Y yo abriendo un blog más, jeje. No entra en mis aspiraciones tener miles, cientos, decenas, algún seguidor, pero sí tener un espacio donde poder reflexionar en voz alta y agrupar mis contribuciones a la divulgación y tal vez animar a alguno de mis amigos que pasen por aquí a acercarse más a la ciencia en general.

Preguntando en Facebook sobre interés por la ciencia y más por la divulgación me doy cuenta de que hay que hacer un esfuerzo adicional para incorporar a los potenciales lectores de ciencia/divulgación, por ejemplo presentándoles recursos generales sobre ciencia. Y creo que ahora mismo los recursos más importantes son dos: Materia y Naukas.




Materia es una web de periodismo científico sobre ciencia, que continúa el gran trabajo que hacía Público en este ámbito. Las noticias pueden seguirse vía twitter @materia_ciencia (con más de 75000 seguidores). Es periodismo científico de calidad, con fuentes contrastadas e información veraz, que se aleja de las aproximaciones pseudocientíficas que abundan en otros medios. Además publica bastantes artículos de opinión de científicos sobre diversos aspectos incluyendo los debates sobre la situación de la ciencia española, así que hay una buena interrelación científico-periodista. Merece la pena abrirla todos los días igual que los periódicos convencionales para saber qué pasa en el mundo.

Y Naukas...Naukas es un proyecto que sigo desde hace mucho tiempo, cuando era Amazings... Naukas es una plataforma de divulgación en la que alrededor de 140 colaboradores "fijos" y cualquier persona que lo desee bajo la figura de "colaborador invitado" puede publicar una historia sobre cualquier tema científico. Recientemente ha evolucionado y ahora incluye una sección de blogs a la que se han "mudado" seis blogs con un gran número de seguidores que tratan sobre física, zoología, astronomía, biotecnología y escepticismo, entre otras cosas. Dentro de poco tiempo esta comunidad de blogs seguirá creciendo y permitirá el acceso a un mayor número.
Lo bueno que tiene Naukas es su carácter multidisciplinar, puedes encontrar cualquier tema y te puede ayudar a encontrar a grandes divulgadores a los que seguir en sus blogs. Naukas también tiene twitter @Naukas_com con más de 25000 seguidores.

He estado a punto de liarme poniendo mis blogs favoritos... pero casi lo voy a dejar para otro día, echadle un vistazo y me contáis




domingo, 2 de febrero de 2014

Rosalind Franklin: más allá de la foto 51

Esta entrada con ligeras modificaciones se publicó primero en Naukas.



La figura de Rosalind Franklin (Londres 1920–Cambridge 1958) es una de las consideradas como “injustamente olvidadas” en la historia de la ciencia moderna a la hora de reconocer las contribuciones científicas de las mujeres al avance científico. Su fotografía de difracción de Rayos X (Fotografía 51) proporcionó a Watson y Crick una de las últimas claves que necesitaban para construir el modelo molecular del ADN. Cuando estos, juntamente con Maurice Wilkins, recibieron el premio Nobel en 1962, Franklin ya había fallecido, pero en ese momento solo Wilkins efectuó una breve mención a su trabajo.
Fue el libro de Watson “La doble hélice”, publicado en 1968, el revulsivo para el redescubrimiento de la figura de Rosalind Franklin. En este, a pesar de que reconocía la importancia de Franklin para el descubrimiento de la estructura del ADN, se hacía una descripción tan despectiva de Rosalind Franklin que hizo nacer un fuerte sentimiento reivindicativo de su persona y de su calidad científica entre los que la conocieron.




Sin embargo, el perfil científico de esta mujer va mucho más allá de la historia de la descripción de la molécula de ADN y resulta especialmente interesante para los científicos que trabajamos en temas relacionados con carbón y materiales de carbono.

Rosalind Franklin se graduó en Química Física por el Newnham College de Cambridge en 1941. En 1942 obtuvo un puesto de asistente de investigación en un organismo recién creado, la British Coal Utilization Research Association, dedicado a investigar la producción, distribución y utilización del carbón y sus derivados. El carbón mineral, carbón vegetal y otros materiales carbonosos poseían importancia estratégica para un Reino Unido sumido en la II Guerra Mundial, no solo con fines de combustible sino también para otras aplicaciones como máscaras antigás. Cuando Rosalind Franklin comenzó a trabajar con carbón un buen número de cuestiones sobre la estructura molecular del carbón estaban abiertas. Se sabía que los carbones contenían muchos poros pequeños, pero ¿por qué algunos tipos de carbón eran más permeables al agua, disolventes o a gases que otros? Los experimentos que planteó Franklin condujeron a aclarar estas diferencias. Partió de una serie de carbones británicos, molidos finamente y determinó la densidad aparente utilizando agua, metanol, hexano o benceno. Los valores de densidad así obtenidos los comparó con la densidad obtenida utilizando helio, razonando correctamente que el helio, al ser una molécula más pequeña proporcionaría una densidad más real. De hecho en la actualidad se sigue utilizando helio para determinar la densidad real de sólidos. Comparando los valores obtenidos con las distintas sustancias concluyó que los poros en el carbón contienen numerosas constricciones y que la variación de la permeabilidad del carbón está relacionada con la variación de la anchura de dichas constricciones. De forma gráfica:


Franklin estudió la dependencia de la porosidad con el contenido en carbono y la temperatura de carbonización (tras tratar térmicamente las muestras anteriores a temperaturas comprendidas entre 600 y 1000ºC) y determinó que al aumentar la temperatura aumentaba la porosidad pero disminuía el tamaño de los poros.
Franklin fue la primera en identificar y medir esta porosidad fina y su trabajo hizo posible la clasificación de carbones y la posibilidad de predecir su comportamiento de forma bastante precisa. Esta investigación le sirvió para obtener un doctorado por Cambridge en 1945, cinco artículos científicos y un puesto de trabajo en el Laboratoire Central des Services Chimiques de l’Etat en Paris.
 En París se especializó en difracción de rayos X y su aplicación a materiales poco cristalinos como el carbón. Entre 1946 y 1949 publicó cinco trabajos sobre carbón que aún se consideran esenciales y siguen siendo citados. Fue la primera que diferenció entre carbones (y otros materiales orgánicos) grafitizables y no grafitizables. Se consideran materiales grafitizables aquellos que al calentarlos en atmósfera inerte se reestructuran rápidamente en grafito, mientras que los carbones no grafitizables al calentarlos dan lugar a materiales muy duros, con baja densidad e importante porosidad. Además, atribuyó el carácter no grafítico a la formación de un sistema de fuertes entrecruzamientos entre los cristalitos de carbono (unidades básicas estructurales) que impiden la reorganización del material a grafito. Dentro de esta categoría se encuentran materiales de carbono de enorme importancia industrial como los carbones activados o los carbones vítreos.
La siguiente figura muestra el esquema clásico de Rosalind Franklin sobre la estructura de carbones grafitizables y no grafitizables:

Los estudios de grafitización de Rosalind Franklin se publicaron en 1951 en un artículo en la revista Proceedings of the Royal Society, que es uno de los clásicos de la literatura del carbón.
Simultáneamente Franklin mejoró significativamente los métodos de difracción de rayos X aplicados a sólidos no cristalinos así como los métodos de tratamiento matemático aplicados, conocimientos que fueron claves posteriormente para la obtención de los famosos difractogramas de ADN mencionados anteriormente.

En 1957 había publicado otra docena de artículos sobre materiales de carbono distintos del carbón. Sus artículos cambiaron la perspectiva sobre la microestructura de los carbones y sustancias relacionadas.

La aportación de Rosalind Franklin al descubrimiento del ADN es lo suficientemente conocida como para que Google le dedicase uno de sus doodles en el 93º aniversario de su nacimiento, sirva este pequeño homenaje para reconocer la amplitud de su corta aunque exitosa carrera científica.




Bibliografía:

Para Rosalind Franklin y el carbón:


Para Rosalind Franklin y el ADN:
·         Brenda Maddox, Rosalind Franklind, The dark lady of DNA, Harper  Collins 2002, NY
·         Muñoz Páez, Adela. “La doble hélice y la foto robada” en revista REDES nº 7, disponible en la web de su autora http://hypatia.es/