Los materiales porosos, la adsorción y los premios Príncipe de Asturias

Hace unos pocos días se fallaba en Oviedo la edición de 2014 del Premio Príncipe de Asturias en la modalidad de Investigación Científica y Técnica. Los ganadores son los químicos Avelino Corma, profesor de investigación del CSIC y Galen Stucky (Universidad de California en Santa Bárbara) y el ingeniero químico Mark Davis (Caltech), por sus sus contribuciones al desarrollo de los materiales microporosos y mesoporosos y sus aplicaciones. (Acta completa).
En la página web de la Fundación Príncipe de Asturias se incluye también una breve descripción de sus trayectorias profesionales y una simple búsqueda de sus contribuciones en los buscadores de artículos científicos da una idea de la categoría de su investigación.

Como comentaba una compañera mía el otro día jamás pensamos que las palabras "microporoso" y "mesoporoso" estarían en un titular de la Nueva España (bueno, en realidad en la entradilla, pero nos damos por satisfechas), sin embargo los correctores ortográficos juegan malas pasadas a veces y algunas de las noticias que intentan profundizar un poquito en las aplicaciones de estos materiales cometen el error de decir que se utilizan como absorbentes en lugar del término correcto que es adsorbentes. Esto ha ocurrido (al menos) en La Vanguardia, ABC, Público, LNE, Materia, arrastrado desde EFE y Europa Press.

La forma más clara de distinguir aBsorción y aDsorción es esta:



Técnicamente la adsorción es el proceso físico o químico por el cual átomos, iones o moléculas son atrapadas o retenidas en la superficie de un material mientras que la absorción es el proceso físico o químico en el cual átomos, moléculas o iones pasan de una primera fase a otra incorporándose al volumen de la segunda fase. En general casi siempre que se habla de un sólido que "atrapa" un gas o un líquido se trata de un proceso de aDsorción, mientras que los gases se aBsorben en líquidos.

De una forma un poco más convencional se puede representar así:

¿Y por qué estamos tan interesadas en que los materiales micro y mesoporosos salgan en las noticias? Pues porque trabajamos con ellos todos los días. Los carbones activos son materiales porosos y en función de las características de estos poros pueden utilizarse para diferentes aplicaciones, entre ellas como adsorbentes, al igual que las zeolitas. El carbón activo como adsorbente puede utilizarse tanto para la eliminación de contaminantes gaseosos de la atmósfera (como por ejemplo para la eliminación de compuestos orgánicos volátiles, olores e hidrocarburos) como de contaminantes acuosos (fenoles,compuestos halogenados, sustancias que dan color, etc.). Insisto, como aDsorbente (más info).

En cualquier caso, quiero felicitar a los premiados y agradecer a los medios que al menos un par de veces al año publiquen noticias sobre ciencia.